タイという国にとっての特別な生きもの、ゾウとタイ人の関わりを探る

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タイの国旗といえば、赤・白・青の横縞の旗。皆さんイメージできるでしょう。ところが、今からおよそ100年前までは、全く違うものでした。それは、赤字に白いゾウ。タイはゾウを国の象徴にしていたのです。いまも海軍の旗、「海軍旗」には、中央に白象が描かれています。

ゾウはタイという国にとって、そしてタイ人たちにとって、特別な意味をもつ動物です。タイにおけるゾウの意味について探ってみましょう。

王室の守護神/歴史の中でのゾウ

50バーツ紙幣の裏面には、ゾウに乗る武装した人物が描かれています。タイ3大王の一人に数えられるナレースワン大王、アユタヤ時代の英雄として知られる人物です。

【戦いの中でも重要なゾウの存在】

隣国ビルマ軍のアユタヤ侵攻に際してビルマ王太子と騎象戦での一騎打ちを行い、これに勝利しました。この歴史的勝利を足掛かりとしてナレースワン大王は攻勢に転じ、国を守っただけではなくかつての失地を回復しました。

これにより、アユタヤ王朝の基盤は確固たるものになりました。ゾウは戦いの中で重要な存在でした。今でいう戦車です。その破壊力と丈夫さはあまたの敵を蹴散らし、乗る者を守ります。王室では、戦闘用のゾウが多数飼育されました。

【日常生活にも活躍するゾウ】

王室のゾウは戦闘用ばかりではありません。重労働や運搬、乗用などにも、それぞれ専用のゾウが使われました。

アユタヤには現在、「エレファント・クラール(象囲い)」と呼ばれる施設が復元されています。四方を壁に囲まれた広場で、その内側にはチーク材の太い柱が並べられています。四辺のうちの一辺には王が座るためのパビリオンが造られています。

パビリオンの正面には狭いゲートがあり、その外側には外に向かって広がる八の字型にチーク材の囲いが造られています。ここにタイ全土から集められた数百頭のゾウが追い込まれ、狭いゲートからエレファント・クラールの中に導かれます。

広場に入ったゾウ達の中から、王室の戦闘用、使役用、乗用などのゾウが選ばれるのです。ゾウの選定は王室の重要なイベントで、王が臨席して行われました。

【神聖な存在の白像】

またこの他、王室には白象が献上されることがありました。白象は神聖な存在と考えられ、優れた王の治世に出現する瑞兆とされています。数多くの白象をもつ王は優れた王と考えられてきたのです。

このためアユタヤ時代の王たちの中には、白象の探索に異常なまでに執着する者もいました。

ほとんどの白象は全身が白いというわけではありません。体に薄い色の部分がいくつあり、白象の判定基準に適合するものが白象として認定されます。白象は王室で大切にされ、王が名と官位を与えました。

2016年に崩御されたラーマ9世プーミポン・アドゥンヤデート王は7頭の白象を所有していました。これほどの数の白象の所有は非常に稀なことです。タイにはいくつかの種類の勲章がありますが、その中でも上位に位置づけられるものに「白象勲章」があります。外国人に贈られる最高位の勲章です。

聖なる生きもの/宗教の中でのゾウ

タイは仏教国として知られますが、あちこちでヒンドゥー教の寺院を見かけます。また仏教の中でも、ヒンドゥー教の神々が仏教の守護神と考えられて祀られます。

そんなヒンドゥー教の神のひとつに「ガネーシャ」があります。太鼓腹の人間の体に4本の腕、ゾウの頭をもちます。ヒンドゥー教3大神の一角、シヴァの息子とされます。富をもたらす神で、タイでは商人を中心に非常に人気があります。日本などの大乗仏教では、ゾウは普賢菩薩の乗り物として登場しますが、タイの上座部仏教でも霊的な存在とされ、寺院に彫像が置かれたりレリーフが施されたりします。

また、ブッダ伝の中で、ブッダは白い象として母の夢に現れその胎内に入ったとされます。この説話はタイでは子どもたちの間にも普及するポピュラーなものです。

このようにゾウはタイ人が信仰する仏教の中でも大切にされる存在です。このためタイ人にとって、ゾウはふつうの動物とは異なり、親しみがもてると同時に畏敬の対象でもある特別な動物なのです。

密林の支配者/タイの野生ゾウ

タイには野生のゾウが約2,250頭いると報告されています。かつては今よりはるかに多くの野生ゾウが生息していましたが、森林の開発や道路の建設などにより生息環境が脅かされ大きく減少しました。アジアゾウは、サバンナに暮らすアフリカゾウと違って主にジャングルの中に生息しています。メスは子どもとともに数頭の群をつくりますが、オスは通常単独で行動します。群に発情したメスがいる場合はオスが群に加わることがあります。オスは平均15㎢、メスの群は30㎢の行動範囲をもち、乾季にはさらに長距離の移動をします。

しかし現在は森林の分断によって大規模な移動ができなくなり、生息環境が制限されています。体の大きなオスは性格が荒く人々から恐れられています。日本では、ゾウというと温和で人懐っこいというイメージが一般的ですが、タイでは猛獣として恐れられる場合が多いようです。ニュースでも時折、野生ゾウが民家や自動車を破壊する事件が報道されます。

働くゾウ/飼育下のゾウの状況

タイでは古来、ゾウは重要な労働力として飼育されてきました。現在のタイでは、野生ゾウとほぼ同数の約2,200頭が飼育されています。

ゾウはヒトに近い60~70年の寿命をもちます。ゾウ使いの家の子どもは、仔ゾウが生まれると自分のパートナーとして面倒を見、生涯をともに過ごします。

林業がゾウの最も活躍する場

かつてゾウが最も活躍した場面は、林業の現場でした。密林の中からチーク材をはじめとする木材を搬出する際、ゾウは欠かせない労働力でした。道のないジャングルの中でも、ゾウは灌木をなぎ倒しながら材を引いて歩くことができます。

もともと山岳地の森林に暮らす動物なので、勾配のある場所の昇り降りも巧みです。このためタイの林業は、ゾウがいないと成り立たないほど重要な存在でした。

ところが、乱伐によって資源の枯渇・森林の破壊が顕著になったことから、1989年、森林の伐採が禁止となりました。タイの林業はほぼ壊滅し、それまで林業に従事していたゾウは一斉に職を失いました。タイ全土に失業ゾウがあふれる状況となったのです。

その後バンコクのスクンビット地区など、人通りの多い地区にはたくさんのゾウが現れました。ゾウ使いは観光客などにバナナや野菜などの餌を売り、日銭を稼ぎました。

しかし、これらのゾウも排除されることになりました。排泄物が衛生上の問題となり、また渋滞の一因になっていると指摘されたのです。都市部へ無許可でゾウを連れてくることは全面的に禁止され、多くのゾウがもとの場所へ送り返されました。

まとめ

日本人は桜の花に対して特別の感情を抱きます。満開の花の下に集い、散る花びらに人生を重ねます。日本人にとっての桜と同じとはいえませんが、タイ人にとってゾウは特別な動物です。

タイの観光地に行くと、ゾウに会う機会があるかも知れません。エレファント・キャンプを訪れれば、ゾウと触れ合うこともできます。そんな時、ゾウとタイの人たちの強い絆と、ゾウを取り巻く様々な問題について、少しでも思い起こしてもらえればと思います。

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